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Public Lectures

Chemistry for the Public

The '"Chemistry for the Public" program has developed over 60 lectures - in both English and French - on a host of topics of interest. These lectures are offered to educational institutions, study groups, social clubs and professional organizations with the level, format and length of the presentations tailored to fit any audience. The material is normally presented with slides and therefore a screen is required. Listed below is a description of some of the most popular topics.

English Lectures

The Magic of Science

Everybody loves magic.  And when you couple it with science, you have a unique presentation that goes beyond entertainment.  This show is ideal for an after-lunch or after-dinner program but can also stand on its own.  Good old fashioned stage magic blends with a variety of chemical demonstrations to delight and educate spectators of all ages.

Hey! There are Cockroaches in my Chocolate Ice Cream!

No, there really are no cockroaches in chocolate ice cream.  But one of my radio listeners did jump to this conclusion after misinterpreting what had been said about a certain food colorant.  Being on one end of a microphone and in front of television cameras for over twenty years has afforded some fascinating insight into the public’s perception of science.  It has also provided an opportunity to separate sense from nonsense in areas ranging from nutrition and medications to cosmetics and pesticides.  This highly visual and entertaining presentation examines some serious as well as some frivolous experiences in dealing with the public and emphasizes the importance of fostering critical thinking.

Mirror, Mirror on the Wall...

Who is the fairest of them all?  The one who sports the most alluring make-up!  And of course cosmetics companies all vie to make that claim.  But are there really significant differences between inexpensive and pricey brands?  Can creams retard aging?  What about allegations that some cosmetics contain untested and potentially harmful ingredients?  The scientific story of cosmetics, stripped of hype, hope and fear-mongering, makes for a fascinating account.

Are Cows more Trustworthy than Chemists?

A story in Time magazine about the relative merits of conventional and organic produce featured a curious quote from a professor of nutrition education at Columbia University.  When asked if she preferred butter or margarine, she replied “I would rather trust a cow than a chemist.”  Unfortunately such negative comments about chemistry are not unusual these days as the lay press often focuses on “toxic chemicals” in our air, water, food and even in our blood.  The truth is that chemicals are neither safe nor dangerous.  There are safe ways to use chemicals and dangerous ways to use chemicals.  The International Year of Chemistry is an especially appropriate time to try to build a dike of scientific reality to stem the rising tide of chemophobia.  

Nutritional Advice - Is there a solution to the confusion?

Eating has become a confusing experience.  Virtually every day bring news about some “miracle food” that we should be gulping down.  One day it's tomatoes to prevent cancer, then flaxseed against heart disease or soybeans for menopause.  Then there are the worries: genetic modification, aspartame, MSG, the safety and efficacy of dietary supplements.  We need proper science to guide us through this nutritional maze.

Herbs, Hype and Hope

Herbal supplements have escaped from health food stores and are filling the shelves of pharmacies.  They promise to prevent, and in some cases, cure disease.  What is the truth?  Is there magic behind echinacea, St. John's wort or ginseng?  This presentation explores the fascinating world of herbs from a historical and current perspective.

The Age of Anxiety

Life isn’t always a bowl of cherries.  Sometimes it even seems like there are no cherries, just the pits.  We’re inundated with worries.  We worry about PCBs in our fish, bisphenol A in our food, preservatives in our antiperspirants, mercury in our teeth, radon in our basement, aspartame in our diet drinks, dioxin in our toilet paper, radiation from power lines, pesticides on our lawns and golf courses and cooking in aluminum pots.  In many cases the worries are exaggerated and do not reflect the scientific evidence.  Maybe it is time to organize our worrying and put life’s risks into perspective.  Fish, cosmetic ingredients, genetically modified foods or golf courses are not destroying our health.  But maybe worrying about them is.

Chemistry in the Crosshairs

“Better Living Through Chemistry.”  The truth of that slogan has not changed since it was introduced in 1935.  Unfortunately, though, the public’s perception of chemistry’s role in life has changed dramatically.  The word “chemical” has become a dirty word, synonymous with “toxin” or “poison.”  While there certainly are skeletons in the chemical closet, the naïve inference that chemicals are the cause of numerous societal ills is unjustified.  Chemists, engineers and educators we have not done a very good job of presenting our science in the proper light.  We need to promote a realistic, science-based risk-benefit analysis to curb the growing chemophobia. 

Aging: Fact & Fancy

Everybody wants to live long but nobody wants to get old.  Can science solve this conundrum?  What are we to make of claims which suggest that the secret of longevity lies in human growth hormone injections, or some dietary supplement?  Can testosterone or estrogen keep us young?  Can we live longer just by eating less?  Are antioxidants like beta carotene or vitamin E the key to happy golden years?  A look at the science behind these issues can be a real eye opener!

Chemistry and Dentistry

Most dentists don’t think of themselves as chemists, but in fact chemistry and dentistry are strongly intertwined.  It is fascinating to explore the chemical composition of dental materials and their potential health consequences.  The fluoride issue is also intriguing as is the science behind tooth whiteners.  Historically dentists played an important role in the development of anesthesia and are now exploring the links between dental health and heart disease.  These and other relevant issues will be examined in an informative and entertaining fashion.

Have you Ever Wondered...

Why for years and years there were no red M&M's or how do they get that maraschino cherry to float in the syrup inside a Cherry Blossom?  What is the link between the bombardier beetle at the V-2 rocket?  Why does popcorn pop?  Why are there holes in Swiss cheese?  Have you ever considered why there are no nuts or grapes in Grape Nuts Flakes or why witches supposedly use broomsticks as a method of transportation?  Why did Van Gogh mangle his ear?  Were Agatha Christie's accounts of dastardly poisonings based on real science?  Can chocolate really make you fall in love?  After this presentation you’ll wonder no more!

Humor, Magic, and Medicine

It is becoming more and more clear that there is a strong interrelationship between the body and the mind.  While sick people may not exactly be able to laugh their way back to health, scientists are looking very seriously at the potential therapeutic value of humor and play.  There appears little question that mental attitude can influence how we deal with stress and how we recover from certain illnesses.  Unfortunately though, sometimes people place too much hope on the power of "positive thinking."  Come laugh a little, and learn a lot about the value of humor in managing stress!  You may even experience a little magic.....

Science and the Paranormal

Since the dawn of civilization humans have been fascinated by phenomena which appear to lie outside the scope of science.  Our history is peppered with accounts of psychics predicting the future, mediums conversing with the dead, and aliens in UFO's abducting earthlings.  Today, there is widespread belief that the moon and planets influence our behavior, that "psychic surgeons" can remove tumors without making incisions and that Uri Geller bends spoons with the power of his mind.  Do these effects really lie outside the scope of modern day science?  This lecture examines paranormal phenomena and describes how many of the effects can be explained by perfectly "natural" means.  The presentation is highlighted by a number of "demonstrations" aimed at increasing the awareness of the need to evaluate "paranormal" phenomena by critical scientific methods. 

The Vaccination Controversy

Vaccination is certainly one of medicine’s most impressive triumphs.  Smallpox has been wiped out, polio has virtually been relegated to the history books and childhood diseases such as measles, mumps and rubella have been brought under control.  Yet, there is a booming anti-vaccine movement championed by the likes of “Dr.” Jenny McCarthy and “Dr.” Jim Carrey.  This sort of unscientific activism presents real risks and needs to be addressed by the scientific establishment.

Houeshold Chemicals: The Good, the Bad, and the Ugly

Most people don’t realize it, but our kitchens, bathrooms and laundry rooms are really chemical laboratories.  We may call them detergents, drain cleaners, stain removers and deodorizers, but these common household items are actually chemical products that merit attention beyond their efficacy.  There are both health and environmental issues that need to be considered.  Claims referring to “biodegradable,” “green” or “environmentally friendly” products require a careful, realistic analysis.

Science & the Paranormal

Since the dawn of civilization man has been fascinated by phenomena which appear to lie outside the scope of science. Our history is peppered with accounts of psychics foretelling the future, mediums conversing with the dead and aliens in UFO's abducting earthlings. Today there is widespread belief that the moon and planets influence our behavior, that "psychic surgeons" can remove tumors without making incisions and that Uri Geller bends spoons by the power of his mind. Do these effects really lie outside the scope of modern day science? This lecture examines paranormal phenomena and describes how many of the effects can be explained by perfectly "natural" means. The presentation is highlighted by a number of "demonstrations" aimed at increasing the awareness of the need to evaluate "paranormal" phenomena by critical scientific methods.

Pesticides and Other Toxic Delights

Pesticides, fungicides, herbicides…they are all meant to kill.  Obviously these are potentially toxic substances.  But that does not mean they cannot be used safely.  Indeed, without the proper use of agrochemicals we have no hope of feeding the Earth’s increasing population.  However, when it comes to weeds on our lawn, we may want to be a touch more circumspect.  We need to trace out a path between the fear-mongerers and the chemical enthusiasts.

The Chemistry of Love

This presentation features a lighthearted but scientific look at a topic of interest to all.  The chemistry of the brain "in love" is examined, as well as the possible existence of aphrodisiacs and love potions.  Chemical sex attractants in insects constitute the background to a discussion of possible analogues to these compounds in humans.  This talk is of interest to anyone who ever has been, or ever plans to be "in love," as well as to anyone else.

Healthy, Hype and Hope

Many people suspicious of modern medicine are turning to “alternative” practitioners.  Homeopathy, chiropractic, acupuncture and naturopathy are enjoying popularity and the Internet offers miraculous solutions for virtually any health problem.  It is, however, important to examine the claims scientifically in order to separate the quackery from potentially useful treatments.

Brainy Science

The human brain is the most complex machine on the face of the earth.  Although we know a fair bit about the anatomy of the brain and have some insight into its chemical activity, much of its workings remain a mystery.  What’s the difference between a brain that can decipher the laws of nature and one that struggles with a simple mathematical problem?  Why do some people retain their mental capabilities into their nineties while others succumb to Alzheimer’s disease.  Can we “feed” our brain nutrients to improve memory?  Will you be smarter after this lecture?  Come and find out.

The Science of Magic

Magicians have been called the scientists of the stage.  Their wondrous effects seem to defy the laws of nature but in reality are all scientifically explicable.  Exploring magic can teach us a great deal about the scientific method and the process of making observations and coming to conclusions.  It can also be an eye-opener in terms of understanding techniques used by psychics to convince people that they possess special powers.  

Scientific Confusion

The public is confused.  And often so are politicians.  Almost every day we wake up to some new study claiming that yet another contaminant has been found in our environment that constitutes a risk to public health.  Bisphenol A, phthalates, parabens and a host of other chemicals appear with great regularity in media reports.  It is more important than ever to provide a proper perspective on such issues.  A scientific, rather than emotional, evaluation of the risk-benefit ratio can go a long way towards clearing up the public's confusion and can help provide the framework for regulations.

French Lectures

La Magie de la Chimie: Science et Divertissement

On dit de la chimie qu'elle est la science centrale. Ce qui est certain c'est que celle-ci nous fait mieux comprendre, et apprécier, les différents aspects du monde qui nous entoure. Qu'il s'agisse de la chimie du vin ou celle de l'amour, de la controverse des aliments génétiquement modifiées ou celle de l'effet de serre, l'apport de la chimie est essentiel.  Dans sa conférence le professeur Ariel Fenster, de l'Organisation pour la science et la société de l'Université McGill, qui a plus de 30 ans d'expérience dans l'enseignement et la vulgarisation de la chimie, nous fait partager son enthousiasme pour le sujet.  Avec un ensemble d'anecdotes et d'informations pertinentes, de démonstrations chimiques et de tours de magie, cette conférence offre autant à l'initié qu'au néophyte un fascinant regard sur la chimie.

La Chimie du Crime

Sherlock Holmes n'avait besoin que de sa loupe. Maintenant la police dispose de chromatographes, de spectromètres et de lasers. Cette conférence présente l'évolution de la police scientifique à partir de cas célèbres. Des affaires comme "Les meurtres au thallium", "Le cas du parapluie empoisonné" ou "Litvinenko et le polonium-210" sont examinées en détails dans leur contexte historique, humain et scientifique. Mais même avec les meilleurs moyens techniques possibles, les sciences policières, comme toutes les autres sciences, sont à la merci d'erreurs humaines. Dans le contexte juridique celles-ci peuvent avoir des conséquences incalculables comme l'a démontré "L'affaire Sterlings", qui est aussi discutée dans cette présentation.

Pour le Plaisir et la Santé

L'histoire du vin ainsi que les aspects chimiques de la fermentation, du vieillissement et de la dégustation sont présentés dans cette conférence sur le meilleur compagnon des bons repas.  Les récentes découvertes suggérant que la consommation modérée du vin est bénéfique pour la santé sont examinées de manière critique.  La conférence, tant scientifique qu'humoristique se termine par un exposé sur l'art de la dégustation.  Un plaisir pour les oenophiles ou pour ceux qui souhaiteraient le devenir!

La Nourriture des Dieux: l'histoire et la science du chocolat

"Theobroma cacao" est le nom scientifique du cacaoyer, l'arbre dont le fruit sert à la fabrication du chocolat. En grec "Theobroma" veut dire "nourriture des dieux". Un terme qui s'applique parfaitement à ce qui est une source de plaisir inégalé. Cette conférence examine les fascinants aspects de chocolat. Son histoire exotique et les différentes étapes de sa fabrication qui lui donnent de cette inimitable saveur et texture. Découvrez les nombreux secrets du chocolat; le lien entre le chocolat et l'amour et comment les M&M ont aidés les Alliés à gagner la 2ième Guerre Mondiale. Apprenez à reconnaître les grands crûs et quelle variété de chocolat est meilleure pour la santé. La conférence se termine par les données scientifiques qui expliquent pourquoi on ne peut pas résister à la tentation et certains deviennent même "chocoholiques".

La Science au Service de l'Art

Le tableau du peintre autrichien Klimt, "Portrait d'Adèle Bloch-Blauer" s'est récemment vendu pour 135 millions de dollars U.S.  Avec des sommes pareilles en jeu, l'art représente un domaine tentant pour les faussaires.  En s'appuyant sur des cas véridiques, des faux Vermeer aux faux Van Gogh, cette conférence présente les différentes techniques scientifiques dont disposent les experts pour déterminer non seulement, l'authenticité d'un objet d'art, mais également son histoire et son état de préservation.

Terrorisme et Explosifs

Oklahoma City, Madrid, Bali, Londres…malheureusement nous vivons dans un monde où l'utilisation d'explosifs à des fins terroristes fait trop souvent partie de l'actualité.  Cette conférence expose les principes, les dangers ainsi que les méthodes de détection associés aux explosifs qui ont fait les manchettes récemment.

Les Changements Climatiques: pourquoi, comment, que faire?

Il est maintenant indéniable que le réchauffement de la planète observé au cours des cinquante dernières années est causé, au moins en partie, par l'activité humaine.  Mais cette corrélation ne représente qu'une infime partie du problème.  Cette conférence fournit les explications de base ainsi que les plus récentes informations pour mieux comprendre l'impact du phénomène sur notre environnement.  La présentation évalue également les stratégies possibles, tant politiques que technologiques, prévues ou à prévoir, pour lutter contre ces changements.

La Fin des Antibiotiques?

L'apparition dans la presse de termes comme "Super-Microbes", "Super-Infection" et "Bactéries Mangeuses de Chair" semble indiquer que les antibiotiques ne peuvent plus nous protéger contre ces maladies infectieuses qui ont fait tant de ravages à travers l'histoire.  Cette conférence présente les causes derrière ce problème d'actualité ainsi que les moyens de contrer cette menace.

Les Plastiques: Matériaux miracles

Les matières plastiques sont utilisées dans tous les secteurs du monde moderne, du plus humble, comme les couches de bébé, au plus compliqué, comme les habits d'astronautes. En s'accompagnant de nombreuses démonstrations cette conférence décrit les applications multiples de ces matériaux miracles.

La Chimie de l'Amour

Cette conférence examine de manière à la fois scientifique et humoristique ce sujet d'intérêt universel; elle décrit ces "molécules de l'amour" qui semblent contrôler nos sentiments, de l'amour fou jusqu'à l'amour assagi.  La présence d'attirants sexuels (phéromones) chez les insectes sert de point de départ à une discussion sur la présence de composés analogues chez l'être humain.  L'histoire des aphrodisiaques, des potions magiques au Viagra, conclut cette présentation ouverte à tous les amoureux ou à ceux qui veulent le devenir!

Les Scientifiques: Amour, passion et tragédie

Trop souvent les scientifiques sont oubliés derrière leurs découvertes.  Cette conférence vous permettra de découvrir le côté humain de plusieurs d'entre eux allant de la vie amoureuse de Marie Curie à celle tragique de Fritz Haber.

L'ABC des Vitamins

Le manque de Vitamines C peut occasionner le scorbut, le manque de Vitamine D peut occasionner le rachitisme… Jusqu'à récemment le monde médical avait une vue étroite sur le rôle des vitamines.  Cette approche est en train d'évoluer et il semblerait que des vitamines peuvent jouer un rôle important dans la prévention de certaines maladies.  La conférence examine les données scientifiques les plus récentes sur le sujet en ciblant, en particulier les antioxydants tels que les vitamines A, C et E.

Manger Aujourd'hui: Plaisir, danger ou thérapie?

Maintenant, beaucoup voient dans la nourriture une source de dangers associés, entre autres, aux gras trans, à l'acrylamide, aux AH (amines hétérocycliques), aux HAP (Hydrocarbures aromatiques polycycliques) ainsi qu'a tous ces additifs alimentaires dont les noms sont impossibles à prononcer. D'autres encore croient que certains aliments riches en composés tels que les omégas 3, le lycopène, et bien sur le resvératrol du vin, peuvent prévenir le cancer, les maladies cardiaques et même le vieillissement. Cette conférence, qui examine de manière critique les plus récentes données scientifiques sur l'alimentation, vous ouvrira l'appétit!

L'obésité: Causes et traitements

Au Canada à peu près 30% de la population est obèse.  Ceci représente un marché de plusieurs milliards de dollars pour les vendeurs d'illusions.  Les théories les plus récentes sur les causes de l'obésité sont présentées dans cette conférence.  Différents régimes alimentaires, de "Weight Watchers" à la Méthode Montignac sont examinés de manière critique, ainsi que les nouvelles thérapies médicales.  Cette conférence présente les techniques nécessaires pour perdre du poids et pour ne pas en reprendre.

Les Aliments Génétiquement Modifiés - Bienfait ou méfait?

Pour ses défenseurs, la production d'aliments transgéniques représente un des triomphes de la science moderne.  D'après eux cette technique, en introduisant des "super-aliments" et en réduisant l'utilisation des pesticides, est bénéfique tant pour la population que pour l'environnement.  Pour ses détracteurs ces aliments "frankenfoods" sont un autre exemple d'industries sans frontières et de science sans conscience nous conduisant à un désastre humain et écologique sans précédant.  Dans ce débat chargé d'émotion il est difficile de faire la part des choses. Cette conférence présente de manière critique les différents points de vue et offre les données scientifiques les plus récentes sur un des sujets les plus controversés de l'actualité.

La Chimie dans la Cuisine: Comment devenir un cordon bleu…chimique

Pour beaucoup la chimie "c'est de la cuisine".  Mais il ne fait pas de doutes que "la cuisine …c'est aussi de la chimie".  Cette conférence examine les aspects scientifiques de l'art culinaire, depuis la nature des divers aliments jusqu'à leur transformation en mets délectables.  On y apprend entre autre comment monter des œufs en neige, pourquoi il n'existe pas de muffins aux fraises et comment conserver la couleur des petits pois durant la cuisson. Une conférence qui vous ouvrira l'appétit!

Les Pesticides: Perception et réalité

Nous vivons dans un monde où l’anxiété est omniprésente. Nous nous inquiétons de la présence de mercure dans nos dents, de dioxines dans notre papier de toilette ou d’aluminium dans nos désodorisants. Mais plus que tout, nous nous inquiétons des dangers, réels ou imaginaires, cachés dans notre assiette. Cette conférence met en contraste la perception du public avec les données scientifiques disponibles au sujet des pesticides. Entre autres, les notions d’évaluation de risques, de toxines naturelles et synthétiques, de corrélation et de causalité seront présentées en s’appuyant sur des cas qui ont fait les manchettes récemment.

Les Cosmétiques: Science ou illusion?

Chaque année des milliards de dollars sont dépensés en produits de beauté.  Malheureusement notre choix est plus souvent influencé par la publicité que par des considérations d'efficacité.  Cette conférence qui examine, de manière objective crèmes, lotions et autres produits de beauté, démaquille les apparences.

La Chimie des Pierres Precieuses

Cette conférence met en évidence la beauté de la chimie.  Elle explique comment des matériaux anodins comme l'oxyde d'aluminium ou le carbone peuvent donner naissance à des cristaux rares et magnifiques tels que le rubis et le diamant.  La causerie qui est accompagnée de diapositives est un plaisir pour l'esprit et pour les yeux.

Billets de Banque - La Science contre les faussaires

L'apparition de l'ordinateur et de la photocopie couleur a donné lieu à une explosion de la fausse monnaie.  Pour faire face à cette menace les banques centrales ont mis en circulation de nouvelles gammes de billets truffés de pièges anti-contrefaçon: motifs fluorescents, impression avec micro lettres, encres à couleur changeante ou magnétique...  Cet atelier décrit, à travers l'histoire de la monnaie et de ses techniques de fabrication, les différents moyens utilisés pour contrecarrer l'ingéniosité des faussaires.  Une conférence indispensable à la sécurité de votre portefeuille.

Le Paranormal: Y croyez-vous?

Les Gaulois avaient peur que le ciel leur tombe sur la tête et les Grecs se rendaient à Delphes pour consulter l'Oracle. Aujourd'hui certains croient que nous sommes à la veille d'être envahis par des extra-terrestres et beaucoup commencent leur journée par la lecture de leur horoscope.  Cette conférence examine de manière critique plusieurs phénomènes tels que la télépathie, la clairvoyance ou la psychokinésie et souligne grâce à un nombre de "démonstrations" que ces effets sont parfaitement explicables dans le cadre de nos connaissances scientifiques actuelles.

La Science Pathologique

L'expression "Science Pathologique" est utilisée pour décrire certaines situations où des chercheurs, même d'expérience, sont persuadés d'avoir fait de nouvelles découvertes bien que celles-ci ne soient pas soutenues par les principes fondamentaux de la méthode scientifique.  Cette conférence présente différents aspects de ce phénomène en prenant comme exemple, entre autres, l'Affaire Benveniste (Homéopathie) ou le cas de Pons et Fleishman (Fusion Froide).

Les Risques de la Vie

Perception et réalité La vie est une entreprise pleine de risques! Nous sommes constamment confrontés à un barrage d'informations qui nous informe des dangers qui nous guettent. Que cela soit les changements climatiques, la salubrité de nos aliments ou les dernières attaques terroristes, tout se conjugue pour donner l'impression que notre existence est à chaque moment menacée. En fait une évaluation rationnelle des risques démontre que les vrais dangers ne sont pas forcement où on se l'imagine. Et pour profiter de la vie il faut savoir de quoi on doit vraiment avoir peur et laisser de coté les paranoïas injustifiées. Une conférence qui vous remontera le moral.

Les Aliments Fonctionnels: aliments ou médicaments?

Déjà 500 ans avant notre ère Hippocrate disait "que ton aliment soit ton médicament" et, aujourd'hui, ce concept est en train de s'intégrer d'en  nos choix alimentaires. En passant des  jus de fruits aux ajouts de calcium aux  œufs en haute teneur d'oméga-3 sans oublier les yoghourts probiotiques et prébiotiques  notre nourriture est devenue un collage de termes ésotériques.   Mais le consommateur peut s'interroger sur les avantages que  nous apportent ces aliments "fonctionnels". Représentent- ils un progrès  ou au contraire sont-ils le symptôme d'une alimentation de masse reposant sur le "marketing", et défaillante du point de vue nutritionnel?  Cette  conférence examine de manière objective les différents aspects du sujet afin d'offrir au consommateur des choix éclairés.

La Chimie du Vin: Pour la Plaisir et la Santé

L'histoire du vin ainsi que les aspects chimiques de la fermentation, du vieillissement et de la dégustation sont présentés dans cette conférence sur le meilleur compagnon des bons repas.  Les récentes découvertes suggérant que la consommation modérée du vin est bénéfique pour la santé sont examinées de manière critique.  La conférence, tant scientifique qu'humoristique se termine par un exposé sur l'art de la dégustation.  Un plaisir pour les oenophiles ou pour ceux qui souhaiteraient le devenir!