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Sans châtiment corporel, les enfants se développent mieux

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Publié: 26 Juil 2011

Une étude conclut que les châtiments non corporels améliorent les fonctions exécutives des enfants

Une étude conclut que les châtiments non corporels améliorent les fonctions exécutives des enfants

Selon une nouvelle étude à laquelle ont participé deux écoles privées d’un pays de l’Afrique de l’Ouest, les enfants qui fréquentent une école qui a recours au châtiment corporel réussissent beaucoup moins bien à accomplir des tâches faisant appel aux fonctions exécutives – des processus psychologiques comme la planification, la pensée abstraite et les gratifications dilatoires – que ceux dont l’école s’en remet à des mesures disciplinaires plus douces comme le retrait.

Publiées dans le journal Social Development, les découvertes concluent qu’un environnement très sévère peut avoir des effets néfastes à long terme sur l’intelligence verbale des enfants et leurs fonctions exécutives. Ainsi, l’étude indique que les enfants exposés à un environnement très sévère pourraient développer des problèmes comportementaux liés aux déficits des fonctions exécutives.

Réalisée par la professeure Victoria Talwar, de l’Université McGill, la professeure Stephanie M. Carlson, de l’Université du Minnesota, et le professeur Kang Lee, de l’Université de Toronto, l’étude portait sur 63 enfants de maternelle ou de première année qui fréquentent deux écoles privées de l’Afrique de l’Ouest. Leurs familles vivent dans le même quartier urbain. Les parents étaient pour la plupart fonctionnaires, professionnels et commerçants.

Dans l’une des écoles, la discipline sous forme de coups donnés avec un bâton, de tapes sur la tête et de pincements était administrée publiquement et de manière routinière pour des offenses allant de l’oubli d’un crayon au fait de perturber la classe. Dans l’autre école, les enfants étaient punis pour des offenses similaires par le retrait et la réprimande verbale.

Bien que le rendement général dans les tâches nécessitant des fonctions exécutives se ressemblait chez les plus jeunes des deux écoles, les enfants de première année fréquentant l’école n'ayant pas recours au châtiment corporel ont obtenu des notes beaucoup plus élevées que ceux de l’autre école. Ces résultats correspondent aux découvertes provenant de recherches voulant que le châtiment corporel puisse faire obéir immédiatement les enfants, mais qu’il réduise la plausibilité que les enfants assimilent les règles et les normes, ce qui peut alors avoir comme résultat un moins bon contrôle de soi à mesure que les enfants vieillissent.

« Cette étude démontre que le châtiment corporel n’enseigne pas aux enfants comment se comporter et qu’il n’améliore pas leur apprentissage », a déclaré la professeure Talwar. « À court terme, il se peut qu’il n’ait pas d’effets négatifs; mais si on se fie constamment au châtiment corporel, il ne contribuera pas à développer les habiletés des enfants à résoudre des problèmes, ni leur capacité à inhiber un comportement inapproprié ou à apprendre. »

Malgré le débat de longue date sur les effets des châtiments corporels, peu d’études ont examiné les effets sur les habiletés à utiliser les fonctions exécutives. Cette nouvelle étude fait appel à une démarche quasi-expérimentale pour obtenir des données à partir d’une situation qui se produit naturellement, à laquelle les enfants ont été exposés dans deux environnements disciplinaires différents. Les parents des enfants des deux écoles approuvaient également le châtiment corporel, ce qui laisse penser que l’environnement scolaire peut avoir un impact sur les différences trouvées.

Plusieurs questions restent sans réponse. « Nous examinons maintenant si le fait de fréquenter quotidiennement un environnement de punitions corporelles aura d’autres effets négatifs sur les enfants, comme le fait de mentir ou d’adopter d’autres comportements antisociaux implicites. Par ailleurs, nous étudions les conséquences à long terme au fait d’avoir subi l’expérience des châtiments corporels. Par exemple, quel serait le développement cognitif et social des enfants, cinq ou dix ans plus tard? », a déclaré le professeur Kang Lee.

Les découvertes coïncident avec une controverse présente dans l'actualité. « Aux États-Unis, 19 États permettent encore le châtiment corporel dans les écoles, bien que la plupart d’entre elles demandent maintenant le consentement des parents pour y avoir recours. Grâce à cette nouvelle preuve que cette pratique pourrait en fait nuire aux habiletés cognitives des enfants qui sont nécessaires au contrôle de soi et à l’apprentissage, les parents et les décideurs peuvent être mieux informés », a déclaré la professeure Stephanie M. Carlson.

À propos de Social Development

Social Development est une importante publication internationale traitant de tous les aspects du développement social des enfants, d’un point de vue psychologique. Elle offre une vitrine sur les rapports empiriques, les débats et les commentaires sur les enjeux théoriques et empiriques, l’analyse d’articles et des critiques approfondies de livres. Renseignements : wileyonlinelibrary.com/journal/sode

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